*Teoria de la visualización: algunos consejos de Edward Tufte

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La trascendencia del lenguaje visual es hoy indiscutible, paralelamente a la evolución de las comunicaciones y el boom tecnológico, poder comunicarse a través de las imágenes es una habilidad imprescindible. Infografías, visualizaciones, gráficos y mapas se incorporaron con naturalidad a nuestras fuentes informativas. Por tal motivo es preciso desarrollemos la capacidad de evaluarlas. Del mismo modo que en la web hay datos de baja calidad, hay visualizaciones mediocres que persiguen otros intereses (manipulación informativa, política, promoción, etc.) y requieren una mirada crítica.

Así que además de mostrar herramientas, trabajos y proyectos relacionados con visualizaciones, escribiré cada tanto, entradas relacionadas con “teoría de la visualización”, extrayendo principios generales que puedan guiarnos en este proceso.

Para empezar me apoyaré el libro de Edward Tufte “Visual Explanations”. Tufte es un estadístico norteamericano, profesor emérito de ciencias políticas, estadística y ciencias informáticas en la Universidad de Yale y  sus trabajos son considerados pioneros en las áreas de diseño de la información y visualización de datos. En su página web pueden encontrar (en inglés) todo lo relacionado con su trayectoria, libros, cursos y publicaciones.

Existen tantas visualizaciones como tipo de conocimiento, ya que no son otra cosa que su propia representación. De este modo tenemos visualizaciones de datos cualitativos, cuantitativos, conceptuales, de estrategia, metafóricos y de estrategias o procesos. “Visual explanations”, se ocupa del proceso de “comprensión” del conocimiento mediante el correcto análisis y representación de las distintas categorías, así como de sus relaciones y mediciones.

El mensaje fundamental es que al momento de ofrecer explicaciones sobre determinados fenómenos  debe perseguirse la calidad, relevancia e integridad de la información, respetando cuidadosamente los lineamientos del método científico seleccionado.

Alcanzar estas tres cualidades implica un proceso para el cual Tufte nos concede algunas pistas, acompañadas de ejemplos que minuciosamente explica y de los cuales extraigo algunas ideas:

*Claridad y excelencia en conocimiento se transforman en claridad y excelencia en la presentación de los datos: “Cuando los principios de diseño replican principios de razonamiento, el acto de disponer la información se convierte en un acto de entendimiento”. De modo que si no hay precisión y control en el tema que se quiere representar, la técnica es inútil y las debilidades terminaran surgiendo tarde o temprano.

*Es preciso examinar la lógica de la representación de la evidencia cuantitativa: ¿Qué principios deben seguirse para mostrar los datos? ¿De dónde provienen esos principios?¿Cómo es posible mantener la integridad de las visualizaciones aún en las más complejas?¿Cuáles son los estándares para evaluar la evidencia, alcanzar las conclusiones y sustentar un proceso de toma de decisiones?

*Las estrategias de diseño deben encaminarse a una adecuada disposición de las imágenes en el tiempo y en el espacio a través de una narrativa. Lo que se pretende es que el diseño realce la complejidad, dimensionalidad, complejidad y claridad del contenido, haciéndolo más profundo para su audiencia.

*Los mapas son una representación del mundo físico a través de la expresión visual de cantidades en dos dimensiones: localización (latitud y longitud) y extensión (superficie cubierta). Por el contrario cuando se quiere representar cualquier otro dato mediante un gráfico, es preciso reemplazar las escalas espaciales naturales del mapa por escalas no basadas en analogía geográfica y es justo allí donde se produce un salto conceptual enorme en la historia de la visualización y una oportunidad para dotarla de eficacia.

*Hoy contamos con planos de dos dimensiones, que permiten comprender las relaciones entre diferentes variables y establecer procesos de causa y efecto, sin embargo la gran parte de los problemas no son bidimensionales (de dos variables), por el contrario se constituyen por múltiples variables. Este ha sido un tema fundamental en la evolución de la visualización ya que deben representarse en superficies de dos dimensiones: paredes, piedras, lienzos, papeles y pantallas de computadoras. La solución a este dificultad la han resuelto los pintores mediante la perspectiva y más recientemente los expertos en animación utilizando el movimiento y también la perspectiva.

*La forma de producir las visualizaciones es importante, pero esta se somete siempre a la fidelidad de la información. Las imágenes son muy susceptibles de ser manipuladas (resaltando datos y minimizando otros mediante engañosos efectos visuales) por eso es fundamental evitar la distorsión de la información. Hoy en día, el desarrollo del software ha generado infinidades de herramientas que proveen mayores oportunidades para este tipo de manipulaciones.  

*Estamos expuestos a imágenes que representan datos arbitrarios, parcializados, con sesgos en sus procesos de recolección y análisis. En este caso ¿Cómo evaluamos la integridad de las visualizaciones? ¿A qué estándares éticos debe sujetarse su elaboración? Una forma de fomentar la integridad es insistir en la presentación del material no procesado (fuentes) a partir del cual se produjo la visualización, así como la identificación del creador y su método.

Estas son algunas ideas del primer capítulo relacionadas con la relevancia de las variables (bidimensionales o múltiples) y de la relación que se persigue (causa-efecto), así como la transformación de las escalas (de naturales a abstractas) y por supuesto de la integridad de la visualización. 

La galería del inicio de la entrada, contiene algunas imágenes que acompañan el libro de Tufte, para profundizar en su explicación les dejo  estos links:

Josef Koudelka, “The urge to see”

Michael Florent van Langren, “La verdadera longitud por mar y tierra”

Photograph by Bob Adelman, “Mural with Blue brushstroke”

Redesign animation by Edward Tufte and Colleen B. Bushell

Para consejos adicionales de Edward Tufte, un vídeo del 2010:

Mas entradas sobre Visualización en este blog 

2 pensamientos en “*Teoria de la visualización: algunos consejos de Edward Tufte

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